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1978 VUELTA A LA SUDAMÉRICA DEL SUR

La participación oficial de Mercedes-Benz con el 450 SLC 5.0 en raids y rallys empezó en 1978 con el rally convencional más largo celebrado en la época moderna con 28.590 Km de recorrido del 24 de agosto al 17 de septiembre, la Vuelta a la Sudamérica del Sur. Mercedes-Benz alineó en esa carrera un potente equipo integrado por algunas berlinas 280 E y los nuevos cupés 450 SLC. El planteamiento era lógico. Si los 280 E, ya fueran berlinas o cupés, habían conseguido algunos resultados óptimos (Andrew Cowan ganó la Londres-Sidney de 1977 con uno de ellos), con la utilización de un modelo más potente la marca podría aspirar a imponerse en éste y otros rallys convencionales a otros equipos que también utilizaban tracción trasera y motor delantero.

Mercedes-Benz optó por un vehículo de gran tamaño, el cupé 450 SLC 5.0 (codificado como C 107 E 50 y VIN 107.026) con una longitud de 4,75 metros de largo y 2,81 metros de distancia entre ejes. El vehículo se construyó desde septiembre de 1977 hasta marzo de 1980 alcanzando una producción de 1.470 unidades. El motor de serie de bloque de aluminio, el M117 E 50 / 117.960, proporcionaba 240 CV a 5.000 rpm permitiendo alcanzar una velocidad máxima de 225 Km/h. Hasta mayo de 1979, el cubicaje del motor era de 5.025 cc (97 x 85 mm) siendo 4.973 cc (96,5 x 85 mm) a partir de esa fecha. El cambio automático era de tres velocidades con lo que alcanzaba los 100 Km/h en 8,5 segundos.

El motor se potenció hasta los 310 CV pero el coche mantuvo su estructura general incluyendo el cambio automático de 3 relaciones, algo poco habitual en un coche de rallys y que, en principio, no era la mejor opción para el pilotaje en rallys. Sin embargo, los pilotos se mostraron encantados. Ningún otro coche de rallys resultaba tan cómodo de pilotar ya que los 450 SLC 5.0 mantuvieron su interior de lujo, con cuero en su interior y unos asientos baquet comodísimos para afrontar largas distancias.

Pero el coche resultaba muy pesado. En una época en la cual los coches de rally dificilmente pasaban de una tonelada, el 450 SLC 5.0  pesaba más de 1.400 Kg. Con pilotos y combustible el peso sobrepasaba los 1.600 Kg. En esas condiciones, el rendimiento óptimo del coche necesitaba de grandes espacios donde alcanzar velocidades máximas. Sudamérica y África fueron por tanto sus terrenos de juego ya que en los suelos deslizantes y revirados de los rallys europeos, poco o nada tenía que hacer.

El debut del 450 SLC 5.0  en la Vuelta a la Sudamérica del Sur se saldó con una importante victoria del equipo integrado por Andrew Cowan (Escocia) y Colin Malkin (Inglaterra) a bordo del 450 SLC 5.0 (dorsal #421 y matrícula S-DL 1211). Sobieslaw Zasada (Polonia) y Andrzej Zembruski (Polonia) acabaron segundos y Timo Makinen (Finlandia) y Jean Todt (Francia) cuartos. No obstante, hemos de recordar que Mercedes-Benz fue la única marca inscrita oficialmente.

1979 – 450 SLC 5.0 Gr.4

La victoria en la Vuelta a la América del sur animó a los responsables de la marca que decidieron alinear tres 450 SLC 5.0 en el 27 Rally Safari de 1979. El motor fue rebajado de cubicaje de 5.025 cc (97 x 85 mm) a 4.973 cc (96,5 x 85 mm) para ser homologado en el Grupo 4.  Tanto el 450 SLC 5.0 conducido por Bjorn Waldegaard (Suecia) y Hans Thorszelius (Suecia) dorsal #10 como el de Hannu Mikola (Finlandia) y Arne Hertz (Suecia) dorsal #14 y matrícula S-DP 1909 encabezaron la carrera durante casi toda la prueba. Al final, la rotura del eje trasero del coche de Mikkola le impidió ganar la prueba aunque, tras reparar el vehículo, finalizó segundo siendo Waldegaard sexto. El tercer 450 SLC 5.0, conducido por Vic Preston Jr. (Kenia) y John Lyall (Kenia) dorsal #6 se retiró de la prueba.

En diciembre de 1979, en el 11 Rally Bandama Costa de Marfil, la marca alineó cuatro 450 SLC 5.0 y los cuatro ocuparon las cuatro primeras posiciones. Mercedes-Benz contó con los dos mejores pilotos del momento incluyendo a Hannu Mikkola y Bjorn Waldegaard, ambos pilotos oficiales de Ford cedidos a Mercedes-Benz para esta prueba. Hannu Mikola (Finlandia) y Arne Hertz (Suecia) (dorsal #6, matrícula S-DV9033) consiguieron imponerse siendo segundos Bjorn Waldegaard (Suecia) y Hans Thorszelius (Suecia) (dorsal #4), terceros Andrew Cowan (Escocia) y Klaus Kaiser (Alemania) (dorsal #10) y Vic Preston Jr. (Kenia) y Mike Dougthy (Kenia) (dorsal #3) cuartos.

Los puntos conseguidos por Bjorn Waldegaard en el Rally Bandama le permitieron alzarse con el primer campeonato del mundo de pilotos ya que, anteriormente, sólamente existía un campeonato para los fabricantes.

1980 – 450 SLC 5.0 Gr.4

Ver a los cuatro 450 SLC 5.0 en las cuatro primeras posiciones del Rally Bandama Costa de Marfil convenció a los responsables de la marca para participar en algunas pruebas más del WRC de 1980 y la verdad es que Mercedes-Benz no reparó en gastos.

Para el 14 Rally de Portugal Vino do Porto, Mercedes-Benz envió nada menos que dieciséis vehículos de asistencias. Pese a ser una prueba que se adaptaba poco al 450 SLC 5.0 pues combinaba tramos de tierra y asfalto siendo el peso del coche un lastre, Bjorn Waldegaard (Suecia) y Hans Thorszelius (Suecia) dorsal #4 matrícula S-DP 1907 e Ingvar Carlsson (Suecia) y Claes Billstan (Suecia) dorsal #17 quedaron en cuarta y quinta posición respectivamente.

Posteriormente, en el 28 Marlboro Rally Safari, el equipo se presentó con unos medios impresionantes. Furgones todo terreno, helicópteros, cantidades enormes de neumáticos, avionetas y un batallón de mecánicos. Además, el equipo estuvo en África durante un mes realizando pruebas donde se detectaron problemas en el eje trasero. A pesar de ello, los ingenieros de Mercedes-Benz optaron por cambiar una serie de piezas que no se probaron en condiciones reales y en carrera se rompieron. La carrera fue una debacle. Vic Preston Jr. (Kenia) y John Lyall (Kenia) dorsal #15 y matrícula S-DV 9032 ocuparon la tercera plaza, Andrew Cowan (Escocia) y Klaus Kaiser (Alemania) dorsal #5 la sexta, Bjorn Waldegaard (Suecia) y Hans Thorszelius (Suecia) dorsal #10 fueron décimos mientras que Hannu Mikola (Finlandia) y Arne Hertz (Suecia) dorsal #7 tuvieron que retirarse.

El último rally en el que participó el 450 SLC 5.0 fue el 27 Acrópolis Rally que tampoco resultó un camino de rosas para Mercedes-Benz. Sólamente Vic Preston Jr. (Kenia) y Mike Dougthy (Kenia) dorsal #14 consiguieron acabar en décimo cuarta posición mientras que Bjorn Waldegaard (Suecia) y Hans Thorszelius (Suecia) dorsal #1 y Bror Danielsson (Suecia) y Solve Andreasson (Suecia)dorsal #24 tuvieron que retirarse. Ésta sería la última participación del 450 SLC 5.0 Grupo 4 que ése mismo año sería sustituido por el 500 SLC homologado como Grupo 2. haciendo su debut en el 2 Rally de Argentina.

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